I negozi big-box potrebbero aiutare a ridurre le emissioni e risparmiare milioni installando pannelli solari sui loro tetti. Allora perché non lo fanno più di loro?

A febbraio 2021, IKEA aveva 54 pannelli solari installati nel 90% delle sue sedi negli Stati Uniti.

Sfruttare l’intero potenziale solare sul tetto di questi ipermercati genererebbe elettricità sufficiente per alimentare quasi 8 milioni di case medie, conclude il rapporto, e ridurrebbe la stessa quantità di emissioni di riscaldamento del pianeta tirando fuori strada 11,3 milioni di auto alimentate a gas.

Il negozio Walmart medio, ad esempio, ha 180.000 piedi quadrati di tetto, secondo il rapporto. Ha all’incirca le dimensioni di tre campi da calcio e spazio sufficiente per supportare l’energia solare che potrebbe alimentare l’equivalente di 200 case, afferma il rapporto.

“Ogni tetto in America che non produce energia solare è un tetto sprecato mentre lavoriamo per rompere la nostra dipendenza dai combustibili fossili e dai conflitti geopolitici che ne derivano”, Johanna Neumann, direttrice senior della campagna di Environment America per 100% rinnovabile, ha detto alla CNN. “Ora è il momento di appoggiarsi alla produzione locale di energia rinnovabile e non c’è posto migliore dei tetti dei grandi magazzini americani”.
I sostenitori coinvolti nei programmi di formazione dei lavoratori sull’energia pulita affermano alla CNN che una rivoluzione solare nella vendita al dettaglio di grandi dimensioni sarebbe anche una manna significativa per le comunità locali, stimolando la crescita economica mentre affrontano la crisi climatica, che ha inflitto danno sproporzionato su comunità emarginate.

Eppure solo una piccola parte dei negozi di grandi dimensioni negli Stati Uniti ha l’energia solare sui tetti o le tettoie solari nei parcheggi, hanno detto alla CNN gli autori del rapporto.

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La CNN ha contattato cinque dei principali rivenditori statunitensi — Walmart, Kroger, Home Depot, Costco e Target — per chiedere: perché non investire in più impianti solari sui tetti?

Molti esperti di energia rinnovabile indicano il solare come una soluzione relativamente semplice per ridurre i costi e contribuire esclusivamente alle emissioni di combustibili fossili, ma le aziende indicano diversi ostacoli – normative, costi di manodopera e integrità strutturale dei tetti stessi – che impediscono una maggiore diffusione adozione.

La necessità di questo tipo di iniziative per l’energia pulita sta diventando “indiscutibilmente urgente” con l’accelerazione della crisi climatica, ha affermato Edwin Cowen, professore di ingegneria civile e ambientale alla Cornell University.

“Siamo dietro la palla otto, per usare un eufemismo”, ha detto Cowen alla CNN. “Mi sarebbe piaciuto vedere l’aiuto delle politiche incentivare l’energia solare sui tetti 15 anni fa invece di cinque anni fa nello spazio commerciale. C’è ancora un’enorme quantità di lavoro da fare”.

Qual è la rapina

Neumann ha affermato che Walmart, il più grande rivenditore al dettaglio della nazione, possiede di gran lunga il più grande potenziale solare. Walmart ha circa 5.000 negozi negli Stati Uniti e oltre 783 milioni di piedi quadrati di spazio sul tetto – un’area più grande di Manhattan – e oltre 8.974 gigawattora di potenziale solare annuale sul tetto, secondo il rapporto.

È sufficiente elettricità per alimentare più di 842.000 case, afferma il rapporto.

La portavoce di Walmart Mariel Messier ha detto alla CNN che la società è coinvolta in progetti di energia rinnovabile in tutto il mondo, ma molti di questi non sono installazioni solari sui tetti. L’azienda ha segnalato aver completato progetti eolici e solari in loco e fuori sede o averne altri in fase di sviluppo con una capacità di produrre più di 2,3 gigawatt di energia rinnovabile.
Neumann ha affermato che Environment America ha incontrato Walmart alcune volte, esortando il rivenditore a impegnarsi a installare pannelli solari sui tetti e nei parcheggi. L’azienda ha detto punta a ottenere il 100% della sua energia attraverso progetti rinnovabili entro il 2035.

“Di tutti i rivenditori in America, Walmart avrà l’impatto maggiore se metteranno l’energia solare sui tetti in tutti i loro negozi”, ha detto Neumann alla CNN. “E per noi, questo rapporto sottolinea solo l’impatto che potrebbero avere se prendessero quella decisione”.

Secondo Environment America, Walmart aveva installato quasi 194 megawatt di capacità solare nelle sue strutture statunitensi alla fine dell’anno fiscale 2021 e capacità aggiuntiva in parchi solari fuori sede. Le installazioni dell’azienda in California avrebbero dovuto fornire tra il 20% e il 30% del fabbisogno di elettricità di ciascuna sede.

Pannelli solari sul tetto di un negozio Target a Inglewood, California, nel 2020. Target si è classificato n. 1 per la capacità solare in loco nel 2019, secondo la Solar Energy Industries Association.
Obiettivo classificato n. 1 per capacità solare in loco nel 2019, secondo il gruppo commerciale del settore Solar Energy Industries Association’s rapporto più recente. Attualmente ha 542 sedi con pannelli solari sul tetto – circa un quarto dei negozi dell’azienda – ha detto alla CNN un portavoce di Target. Il solare sul tetto genera energia sufficiente per soddisfare dal 15% al ​​40% del fabbisogno energetico delle proprietà target, ha affermato il portavoce.

Richard Galanti, chief financial officer di Costco, ha affermato che la società ha 121 negozi con pannelli solari sui tetti in tutto il mondo, 95 dei quali negli Stati Uniti.

Walmart, Target e Costco non hanno condiviso con la CNN quali siano i loro maggiori ostacoli all’aggiunta di pannelli solari sui tetti o sui parcheggi a più negozi.

“Il mio sospetto è che vogliano un business case ancora più forte per deviare dal business as usual”, ha detto Neumann. “Storicamente, tutto ciò che quei tetti hanno fatto è stato coprire i loro negozi e ripensare a come [they] utilizzare i loro edifici e pensarli come generatori di energia, non solo come protezione dalla pioggia, richiede un piccolo cambiamento nel loro modello di business”.

Home Depot, che ha circa 2.300 negozi, ha attualmente 75 progetti solari sui tetti completati, 12 in costruzione e più di 30 pianificati per lo sviluppo futuro, ha affermato Craig D’Arcy, direttore della gestione dell’energia dell’azienda. L’energia solare genera in media circa la metà del fabbisogno energetico di questi negozi, ha affermato.

L’invecchiamento dei tetti dei negozi è un “enorme ostacolo” all’installazione solare, ha aggiunto D’Arcy. Se un tetto deve essere sostituito nei prossimi 15-20 anni o prima, non ha senso finanziario per Home Depot aggiungere sistemi solari oggi, ha affermato.

“Abbiamo l’obiettivo di implementare il tetto solare dove l’economia è interessante”, ha detto D’Arcy alla CNN.

La CNN ha anche contattato Kroger, che possiede circa 2.800 negozi negli Stati Uniti. Kristal Howard, un portavoce di Kroger, ha affermato che la società ha attualmente 15 proprietà – negozi, centri di distribuzione e impianti di produzione – con installazioni solari. Uno dei “molti fattori che influenzano la fattibilità di un’installazione solare” è stata la capacità dei negozi di supportare un’installazione solare sui tetti, ha affermato Howard.

Un lavoratore cammina tra i pannelli solari installati sul tetto di un'IKEA a Miami nel 2014. A febbraio, IKEA aveva installato impianti solari nel 90% delle sue sedi negli Stati Uniti.

Cowen, professore di ingegneria alla Cornell, ha affermato che il solare è già interessante, ma che i costi del lavoro, gli incentivi e i diversi livelli di regolamentazione probabilmente pongono alcune sfide finanziarie nelle installazioni solari.

“Per loro, questo significa di solito assumere un’azienda locale in grado di eseguire l’installazione che conosce anche la politica locale”, ha affermato Cowen. “E’ solo un altro livello di complessità che penso stia cominciando ad avere senso perché i costi sono scesi abbastanza, ma ha bisogno di riaprire quella porta per entrare in un edificio esistente”.

Rep. Sean Casten dell’Illinois, che co-presiede il task force del settore energetico in casa, ha affermato che gli Stati Uniti “non sono riusciti a fornire gli incentivi alle persone che hanno l’esperienza per entrare e costruire queste cose”. Il motivo per cui sia le società di vendita al dettaglio che il settore energetico non hanno fatto molti progressi nel solare è perché “il nostro sistema è così disgiunto” e ha una struttura di regolamentazione complessa, ha affermato Casten.

“Perché non stiamo facendo qualcosa che abbia un senso economico? La risposta è questa politica federale orribilmente disgiunta in cui sovvenzioniamo massicciamente l’estrazione di energia fossile e penalizziamo la produzione di energia pulita”, ha detto Casten alla CNN. “Per molto, molto tempo, se volevi costruire un pannello solare sul tetto di Walmart, il tuo più grande nemico sarebbe stato la tua utility locale perché non volevano perdere il carico.

“Avremmo potuto farlo decenni fa”, ha aggiunto Casten. “E se lo avessimo fatto, non saremmo in questa terribile posizione con il clima, ma avremmo anche molti più soldi in tasca”.

Agire sul clima, in modo equo

Per Charles Callaway, direttore dell’organizzazione del gruppo no-profit WE ACT for Environmental Justice, rafforzare la capacità solare sul tetto nei negozi al dettaglio di grandi dimensioni è un gioco da ragazzi, soprattutto se le aziende consentono alla comunità locale di trarre vantaggio da lavori di installazione o condividendo il elettricità prodotta successivamente.

Ad ogni modo, inciderebbe enormemente sul contenimento della crisi climatica e aiuterebbe a inaugurare una transizione equa lontano dai combustibili fossili – ed è fattibile, ha detto Callaway alla CNN.

Pannelli solari sul tetto di un negozio Costco a Ingelwood, in California, nel 2021. Costco ha detto alla CNN 95 negozi negli Stati Uniti hanno installazioni solari sul tetto.
Il residente di New York City ha guidato un programma di formazione dei lavoratori che ha aiutato a formare più di 100 membri della comunità locale, per lo più persone di colore, a diventare installatori solari. Ha anche formato un cooperativa solare per garantire che molti dei partecipanti al programma di formazione ottengano lavoro in un mercato difficile.

Negli ultimi due anni, Callaway ha affermato che il suo gruppo non ha solo installato pannelli solari sui tetti di unità abitative a prezzi accessibili, ma anche apparecchiature in grado di produrre 2 megawatt di energia solare nei centri commerciali nello stato di New York. Ha sottolineato che l’assunzione a livello locale sarebbe molto vantaggiosa poiché gli installatori locali conoscono meglio la comunità e le normative locali.

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“Una delle mie grandi preoccupazioni è l’equità sociale”, ha detto Cowen. “L’accesso all’energia rinnovabile è una posizione abbastanza privilegiata di questi tempi e dobbiamo trovare il modo di evitare che ciò avvenga”.

Jasmine Graham, responsabile delle politiche per la giustizia energetica di WE ACT, ha affermato che il potenziale della costruzione di pannelli solari sui tetti dei grandi magazzini è incoraggiante, solo “se questi progetti utilizzano manodopera locale, se stanno pagando i salari prevalenti e se questo solare viene utilizzato in un modo come la comunità solare, che consentirebbe [utility] sconti in bolletta per le persone che vivono nella stessa zona di servizio.”

Aumenta la pressione affinché i leader globali agiscano con urgenza sulla crisi climatica dopo che un rapporto delle Nazioni Unite a fine febbraio ha avvertito che la finestra d’azione si sta rapidamente chiudendo.

Neumann crede che gli Stati Uniti possano soddisfare la loro domanda di energia con le energie rinnovabili. Tutto ciò che serve, ha detto, è la volontà politica di fare quel cambiamento e l’inclusione della comunità locale in modo che nessuno rimanga indietro nella transizione.

“Prima faremo questa transizione, prima avremo un’aria più pulita, prima avremo un ambiente più protetto e una salute migliore e prima avremo un futuro più vivibile per i nostri bambini”, ha detto Neumann. “E anche se ciò richiede investimenti, è un investimento che vale la pena fare”.

Judson Jones della CNN ha contribuito a questo rapporto.